Is Rio a lost cause?

Read on, if you think so– even if you got here by Googling for sexy photos

"Parte considerável da mão de obra disponível é absorvida pelo tráfico de drogas"--Stratfor

Becoming visible

After the devastating events of the last few weeks in Rio de Janeiro, many Cariocas and foreign observers have fallen into a perfidious mind-trap: the city’s transformation is either real, or false. And, if you believe it’s real, you’re either a sucker or an exploiter.

This interview in the O Estado de São Paulo newspaper, widely circulated, expresses the thoughts of a growing number of cynics. “There’s a generalized feeling that everything being done in Brazil today is just a facade. It’s very discouraging,” says André Martins Vilar de Carvalho, a psychologist and philosopher living in  Rio.

Much of what Vilar de Carvalho says goes beyond his initial observation, is true, and needs to be said– over and over again:

  • Brazilian developmental capitalism is savage, ultimately has no interest in spending on social needs and is solely interested in profit at any cost.
  • What needs to be questioned is the “pacifying dream”, the local policy of transforming a successful initiative into a huge ad campaign of a pacified Rio de Janeiro …the thing is presented as if Rio had no more problems, it’s now an organized city, with more value… then we run the risk of a stadium built five years ago falling on our heads. We find that it was poorly constructed, obviously due to some kind of over-invoicing.
  • We have no social pact, no one is talking about truly building a country for everyone. What we do have, sadly, and quite widely accepted, are individual or narrow small-group interests, but no chance to think about the greater good. The idea of “everyone looking out for himself” is socially legitimated in Brazil.
  • The legacy of slavery is particularly perverse, creating a sense of unquestioned social inequality in Brazil. There is also perversity in relation to power, the idea that an elite must inevitably exist, that this abyss of income distribution is just how things are. This is a very bad feeling, very harmful for the collective approach that we need.

If you, like the Estadão interviewee, do your part for Rio by raising issues, demonstrating, and pressuring government officials, read no further.

But if you depend on the idea that all is false  to turn your back on the greater good, please read on (most probably these people aren’t reading the blog, but who knows, maybe they stumbled onto it when looking for pictures of sexy funk dancers, as some do, according to RioRealblog’s WordPress statistics).  Giving up on society to focus on one’s individual concerns is in itself a vote for those who would over-invoice, put poorly trained bus drivers behind the wheel, or fail to address a Brazilian woman’s rape report.

What’s more, the scenario is not a simple battle between idealists and cynics. We live and work in a context of undeniable change, not a static society. Brazil’s socioeconomic pyramid is flattening out. Despite slowed economic growth and even in the face of possible reverses — as seen in Spain and Portugal, for example– the millions who made it into the formal economy in the last five years have had a taste of new behaviors, ideas, values and possibilities– not just new flat screen televisions.

The intangibles are here to stay, and advances such as the new law requiring overtime pay and other benefits for maids will surely reinforce them. This is at the heart of what’s really going on in Rio, even if the mayor and the governor and the city housing secretary don’t quite realize the scope of what they’ve begun. The invisible are becoming visible.

The new arrivals stir concern among the traditional upper classes, whose children face increasing competition for education and jobs, as well as diaper changes and sinksful of dirty dishes. They recoil from the onslaught of mass culture that comes with a broad-based economy and democracy.


The intangibles stay on

Some cariocas do perceive the larger panorama. Regina Casé, on her popular Esquenta program last Sunday, asked participating children what favelas they were from, and then discussed the definition and mapping of favelas in Rio with IETS researcher José Marcelo Zacchi. Maybe only two years ago, the idea of asking someone what favela they were from, on national television, was unthinkable.

Writer Julio Ludemir and others have raised self-esteem and helped young dancers to connect with each other and with the city at large, by way of the ongoing Batalha do Passinho, which is also chronicled in a fabulous documentary about to hit Rio theaters.

Theater director Marcus Faustini has expanded his Agência Redes para Juventude youth projects’ incubation methodology in Rio itself and beyond, to Miami, London, Manchester and Paris; he’s also working to integrate the Rio with the innovative Home Theater Festival, creating performances in homes across the city. Agência “graduates”  are busy developing their projects in favelas, with a street dance workshop and performances and jazz, in Cantagalo; and a rap party in Chapéu Mangueira, among others.

The OsteRio debate series has returned, with new energy. Discussion this coming Monday will be on whether cariocas are malandros (scoundrels) or particularly creative, featuring O Globo  newspaper columnist Zuenir Ventura and Rio editor Gilberto Scofield. Columbia University’s Studio X hosts useful discussions as well, which clarify aspects of Rio’s transformation such as the port revitalization process.

The 2014 gubernatorial election now looms, and will spur healthy debate about what’s been accomplished and what remains to be done, as the likely PMDB candidate, stodgy vice-governor “Pezão” Luiz Fernando de Souza, tries to maintain his party’s hold on the state, to which the likely Workers’ Party candidate, the charismatic senator Lindbergh Farias, aspires.

And, last but not least, activists, designers, journalists, researchers and thinkers from metropolitan Rio are building a new think-tank and news site: Casa Fluminense— focused above all on the year 2017.

Yes, the city is still far too violent and unjust, and we must work to change this. But observers and locals should be suspicious of those who say Brazil is the same as always. Though Vilar de Carvalho is a psychologist, he failed to point out that cynicism can disguise a wish. Some skeptics may in fact hope that Rio isn’t changing– so they won’t have to change themselves.


About Rio real

American journalist, writer, editor who's lived in Rio de Janeiro for 20 years.
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15 Responses to Is Rio a lost cause?

  1. Oscar Cox says:

    Thank you so much for this post. We Brazilians tend to be quite imbalanced when it comes to evaluating our own country. Well, at this point, you are probably perfectly aware of this… But anyway it’s very good to see things in perspective once in a while.

    By the way, that interview you mentioned was one of the most idiotic I’ve ever read.

  2. PTRio says:

    A blog post by someone who honestly believes Rio is changing for the better. And, it lists how and why. Thank you!

    Brasil is barely one generation out of the military government which ruled for 30 years, and used torture and hell-hole prisons to dampen criticism and debate over their policies. Brasilians grew accustomed to having a non-responsive government, a corrupt political sector and police, and violence became a way of life for many. That is most definitely changing, and those Brasilians who refuse to see the change are, to me, part of the problem.

    I can understand skepticism, and I have plenty of my own when it comes to whether the favela pacification program will last past the Olympics, or whether there will be adequate maintenance with respect to transportation and other infrastructure projects recently completed or now underway. Without oil royalty revenues and national government subsidies, Rio is going to suffer from reduced revenues once the major events are over. And, maintenance costs money. The key is attitude. If Cariocas have the attitude that the change has been for the better, and refuse to give it up, it stands a chance. If not, then Rio will simply revert to the “bad old days” when random falling bullets were among the top 10 cause of death and physical injury in Rio, and, yes, it wasn’t safe to walk even in Ipanema while talking on a cell phone. I lived there.

    New anti-littering laws are a positive development as well, though they won’t go into effect until July. Detaining those who urinated in the streets during Carnaval or other major events was a positive step, accompanied by offering alternatives. Hopefully, the sad state of the orange trash containers will be improved, and more installed, prior to July.

    Overall, it is a question of pride and respect and Cariocas need to decide whether they care or not about their City. The bright lights shining on Rio as a result of the coming major events (Pope visit, Copa, Olympics) present the perfect opportunity to use everything from constructive criticism to topless protests in order to resolve the safety and health issues which face Rio. Force the City government to explain, exactly, why the Copacabana beach showers emit such high levels of sewage, why the beaches have rivers of waste and sewage after every major rainfall, why it is a safety hazard for an elderly person to walk the sidewalks of even Zona Sul, why manholes suddenly explode (only somewhat explained in the O Globo this morning, with a sizable fine for Light, which will no doubt be passed on to everyone), buses travel at double the posted speed limit on crowded city streets, and on and on.

    Having worked for a short period in government, I quickly learned a phrase I still believe, “people get the government they deserve”. Stop trading votes for toaster ovens, or voting for illiterate clowns (though Tiririca has turned into something of a positive surprise) and use the right to vote to effect change.

    By the way, I voted “partially”. Maintenance has never been much of a priority in Rio and I doubt that will change. Those improvements which were poorly constructed will be falling apart not long after all the games end. Some, like Engenhao, already are.

    • Bravado, Julia. Você é um dos poucos que fala sobre soluções com clareza no meio de toda a retórica falsa. Mesmo como um carioca temporária, agora me sinto compelido a juntar a minha voz para criar uma narrativa realista sobre o que está acontecendo hoje no Rio de Janeiro.

  3. David Letichevsky says:

    I’ll begin with Einstein (whom I greatly admire): “Everything should be made as simple as possible, but not simpler.”. I believe this text tries to make reality simpler. There are more types of people than merely the presented dycotomic view where people must be pidgeon-holed into those who believe “the city’s transformation is either real, or false.”
    I’ll end with David (myself). This argument – in my opinion, for all it’s worth – takes on a risky manicheistic position, where one’s position is classified as good and the other is classified as bad. A glorification of one’s opinions and the execration of the other. There is risk in it.

  4. Rio real says:

    Thanks, Oscar, PTRio and Michael! David, the dichotomy is not how I see things but my perception of how others see things. The post tries to break this down, because yes, there is risk in it.

  5. David Letichevsky says:

    You should have a like button in the comments box. Call MZ…

  6. Rio real says:

    Facebook has trained us all well…

  7. andrewdownie says:

    Julia, the problem is that the advances you mention are talking about favelas on TV, helping young dancers connect with each other, and theatre performances.

    Meanwhile, the same people are robbing the city blind in the name of the Olympics just six years after robbing them blind in the name of the Pan Ams. Locals are being raped and the police are ignoring them (but then acting when foreigners are abused). Buses and public transport are breaking every law possible and being allow to continue running (and then killing people).

    The reasons for cynicism are clear, concrete and overwhelming. The reasons for optimism are not.

    Rio is never going to change as long as Cariocas keep denying there’s a problem.

    Cheers, Andrew

    • tudobeleza says:

      I’m with Andrew on this. I don’t see Rio changing. I’m left to imagine the after-effects of the Games, namely a higher cost of living for everyone, but the same problems.

      It’s a societal issue. Think of the speeder and the cop (in the US). Does the speeder speed and think he/she can get away with it? It’s risky because they know about enforcement, about cops and getting tickets. The cops, on the other hand, actually hand out tickets. It’s no joke. Break the law, see the negative consequence. Also, break the norm, see the disapproval by others. While we risk taking it too far by ticketing every tiny thing, the system is there and it works, for all intents and purposes.

      All of us who’ve lived in Brazil know about the impunity, whether we talk laws or (what Western, non-Brazilians think of as) ‘norms’. There are plenty of ‘speeders’ and ‘cops’, and both act as they wish (‘Aventureiro’). There’s also the people who get caught in the middle (‘Trabalhador’).


      “O historiador Sérgio Buarque de Holanda, em Raizes do Brasil, discorreu sobre dois tipos e atitudes presentes na formação do Brasil: o “aventureiro” e o “trabalhador”, o primeiro pode ser representado pela esperteza e o segundo pela expertise.”

  8. Rio real says:

    Andrew, the cultural changes I mention deeply affect the social fabric. Yes, the robbers are hard at work, but this time there are many more eyes on them, local and foreign, than in 2007. I can’t say just how events will develop, but I’m sure that their crimes will not go unpaid, as with the PanAmerican Games. The neglect of transportation and other urban services, especially when it comes to the less privileged, is what had been lying under the carpet for so long– and is now coming into view, now that Pandora’s Box has opened. With more people participating in the formal economy and assuming full roles in society, making demands –videoing and posting complaints online, as they are doing, for example– these issues are being addressed. Cariocas in no way deny there are problems! Come visit—

  9. PTRio says:

    Yesterday, O Globo published a list of projects promised by the prefeito, and their status. It is long, and my apologies for taking up all the space, but it is quite informative. These are real projects, and will have real impacts. Some have progressed more than others, and this provides a means of grading the effectiveness of the current Rio Prefeitura.

    10/04/2013 20h07 – Atualizado em 10/04/2013 20h07
    Após 100 dias, veja como andam as propostas de prefeito do Rio
    G1 acompanha 10 temas defendidos pelo prefeito reeleito Eduardo Paes.
    Algumas obras para a Copa de 2014 devem ser inauguradas em 2013.

    Do G1 Rio
    6 comentários

    Durante as eleições 2012, o G1 pediu para que todos os candidatos à Prefeitura do Rio de Janeiro enviassem, para publicação, seus planos de governo (veja aqui). Além disso, foi pedido que listassem, em 140 caracteres, as principais propostas em 10 temas: assistência social, educação, iluminação, lixo, orçamento, plano diretor, saneamento, saúde, segurança e transporte.

    “Considero que o governo tem já tem 4 anos e 100 dias e isso, na verdade, acaba sendo uma grande vantagem. Os grande projetos já estavam sendo desenvolvidos, o que agiliza o andamento dos processos. Esse mandato é uma continuidade do anterior. Para o Rio, esse ano é muito importante porque a cidade começa a receber os grandes eventos, como Copa das Confederações e a Jornada Mundial da Juventude”, resumiu Paes.

    Reeleito em outubro, Eduardo Paes deu início em 1º de janeiro ao seu segundo mandato à frente da administração da cidade. Após 100 dias, como andam as propostas de campanha? Confira abaixo.
    Proposta de Eduardo Paes para Assistência Social (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: No Rio, segundo a prefeitura, 146.874 mil famílias (ou 563.267 pessoas) que viviam abaixo da linha da pobreza são beneficiadas pelo Cartão Família Carioca. O município informou ainda que contratou ou entregou 3.184 moradias para famílias que viviam em áreas de risco da cidade.

    A Prefeitura do Rio afirmou ainda que levará o programa Morar Carioca – de urbanização de favelas – às comunidades da Barreira do Vasco e Vila do Mexicano, no Caju, na Zona Portuária, onde foi iniciado processo de pacificação no dia 3 de março. Serão investidos R$ 100 milhões nas obras, com recursos do Banco Interamericano de Desenvolvimento (BID) e da prefeitura. A licitação para contratação da empresa que realizará as intervenções está prevista para junho de 2013.

    Proposta de Eduardo Paes Educação (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: A Prefeitura do Rio informou que lançou este ano o projeto Fábrica de Escolas, que prevê a construção de 220 unidades escolares e 70 adaptações em unidades existentes até 2016. Além disso, segundo o município, 42 Espaços de Desenvolvimento Infantil (EDIs) – com oito mil novas vagas – e 10 escolas já estão em obras e devem ser inaugurados ainda em 2013. De janeiro a abril, já foram inaugurados oito EDIS, gerando 1.615 vagas.

    Através do programa Rio Criança Global, os alunos do 1° ao 5° ano têm uma aula semanal de inglês, com ênfase na conversação, totalizando 475 mil alunos beneficiados pelo programa em 2013.
    Propostas de Eduardo Paes sobre iluminação (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: O índice de apagamento na cidade foi reduzido, segundo o município. Em 2009, o índice era de 18%, enquanto, no primeiro trimestre de 2013, foi de 1,07% – valor abaixo do padrão internacional que é de 2%.

    Por meio da Rioluz, a prefeitura implantou o programa Vamos Iluminar da UPP Social, que atende as comunidades pacificadas para serviços de manutenção de iluminação pública. Desde janeiro, foram executados 70.465 serviços de manutenção e modernizados 717 pontos de luz nesses locais.

    Ainda em 2013, a Secretaria de Conservação e Serviços Públicos criará o Centro de Conservação das Comunidades, com objetivo de criar uma base fixa em cada uma das comunidades pacificadas da cidade. Desta forma, os moradores passarão a ter referência municipal nas regiões pacificadas e poderão solicitar a realização de serviços no próprio contêiner.
    Propostas de Eduardo Paes sobre lixo (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: Segundo a prefeitura, a principal medida adotada em relação aos resíduos produzidos na cidade foi a criação do programa Lixo Zero, previsto para começar em julho deste ano. A medida prevê aplicação de multas para quem jogar lixo no chão, sujando as ruas do Rio. Os valores podem variar de R$ 157 a R$ 3 mil, dependendo da infração.

    O descarte irregular de lixos menores, até o tamanho de uma lata de refrigerante, custará ao cidadão R$157. Se chegar a até 1 m³, R$ 392, e, se for um volume superior a 1 m³, a multa será de R$ 980. No caso de grande quantidade de entulho descartado, formando depósitos irregulares, a multa chega a R$ 3 mil. O cidadão que for multado e não pagar poderá ter seu nome protestado e até incluído no cadastro do SERASA.

    Além disso, segundo a prefeitura, o programa de ampliação da coleta seletiva, em parceria com o BNDES, está em andamento, e inclui a reprogramação dos roteiros e ampliação do número de bairros atendidos.
    Propostas de Eduardo Paes para o orçamento (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: A Prefeitura não respondeu ao G1 sobre a execução do orçamento. De acordo com o vereador Jefferson Moura (PSOL), da Comissão de Finanças, Orçamento e Fiscalização Financeira da Câmara Municipal, R$ 2,443 bilhões (23,26%) do orçamento aprovado estão destinados à saúde, enquanto R$ 2,689 bilhões (25,68%) para a educação. Os dados foram consultados no Relatório Resumido da Execução Orçamentária publicado pela Controladoria Geral do Município.
    Proposta de Eduardo Paes sobre Plano Diretor (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: A prefeitura afirmou que está revitalizando a Zona Portuária, através do projeto Porto Maravilha, que compreende uma série de intervenções estruturais com o objetivo de devolver ao Centro o charme e a importância de antigamente. O novo sistema viário substituirá o conjunto Elevado da Perimetral e Avenida Rodrigues Alves pelas novas vias que serão criadas: Binário do Porto e Expressa.

    Segundo o município, um estudo de tráfego – encomendado pela prefeitura – apontou, atualmente, 7.600 veículos passam por hora na Avenida Rodrigues Alves e Elevado da Perimetral. Já pelas novas vias, de acordo com o estudo, poderão transitar 10.500 veículos por hora em horários de rush.

    Em complementação ao novo conjunto de ruas e avenidas, a proposta de mobilidade urbana prevê ainda a implantação de 28 Km em linhas do Veículo Leve sobre Trilhos (VLT) interligando todos os grandes meios e estações de transporte locais – BRT, rodoviária, trens, metrô, barcas, teleférico e aeroporto. Além de privilegiar o transporte público coletivo, a operação urbana acrescentará vias exclusivas para a circulação de pedestres e ainda 17 Km em ciclovias na região Portuária.
    Proposta de Eduardo Paes saneamento (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: O reservatório da Praça da Bandeira – o primeiro de um conjunto de cinco piscinões que aliados à construção de um túnel extravasor no rio Joana devem acabar com as enchentes na região – estará concluído até o fim deste mês, segundo a prefeitura. O projeto completo estará concluído em 2014.

    As obras de macrodrenagem de Jacarepaguá, previstas no caderno de encargos para as Olimpíadas de 2016, terminam em dezembro de 2014 e têm como objetivos o controle de enchentes urbanas e a melhoria das condições ambientais da região, segundo a prefeitura. O investimento é de R$ 340 milhões. Em 2013, serão concluídas intervenções em mais três cursos d’água: rios Pequeno, Covanca e Banca da Velha, totalizando 11 rios revitalizados pelo programa.

    A Foz Águas 5 – concessionária responsável pelo esgotamento sanitário de 21 bairros da Zona Oeste – vai começar no segundo semestre de 2013 os investimentos para ampliação das redes de coleta e tratamento de esgoto da região. A primeira etapa de obras para ampliação da rede de coleta e de tratamento de esgoto deve beneficiar 585 mil pessoas nos próximos 5 anos. De acordo com o município, neste primeiro ano de atuação, a concessionária promoveu a melhoria dos serviços de operação e manutenção do sistema existente.
    Proposta de Eduardo Paes para a Saúde (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: De acordo com a prefeitura, a cobertura do programa Saúde da Família aumentou mais de 11 vezes, passando de 3,5% para 41% da população com cobertura. Atualmente, segundo dados oficiais, são 2,6 milhões de cariocas incluídos no programa. Em 2013, a Secretaria municipal de Saúde inaugurou duas novas clínicas da família, em Quintino e Sepetiba, totalizando 70 clínicas inauguradas na cidade. A construção de oito novas clínicas está em andamento.

    O município informou que foram contratados 587 novos médicos e afirmou que o ponto biométrico será implantado ainda este ano, mas não precisou quando. No final do ano passado, o prefeito Eduardo Paes havia afirmado que o ponto biométrico passaria a ser usado até julho de 2013.
    Proposta de Eduardo Paes para a Segurança (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: Sobre o assunto, a prefeitura informou que, com o avanço do processo de pacificação, a oferta de serviços nas comunidades será cada vez mais ampliada. As equipes de campo do programa UPP Social percorrem as comunidades pacificadas e fazem um levantamento minucioso de informações sobre as necessidades das áreas para que os serviços sejam executados.
    Proposta de Eduardo Paes para o Transporte (Foto: Editoria de Arte/G1)

    COMO ANDA: A prefeitura afirmou que os sistemas BRT e os corredores Trans estarão em operação em 2016 para as Olimpíadas. O metrô e as barcas serão integrados ao sistema do Bilhete Único Carioca a partir do segundo semestre de 2013, conforme decreto publicado no Diário Oficial do município.

    De acordo com o município, as obras da Transcarioca estão dentro do cronograma, com previsão de início de operação do sistema para dezembro deste ano. As intervenções acontecem em duas etapas: da Barra à Penha e da Penha ao aeroporto internacional do Galeão.

    A Prefeitura também trabalha na construção de duas pontes estaiadas, uma na Avenida Ayrton Senna, na Barra da Tijuca, e outra sobre a Baía de Guanabara, ligando o Fundão à Ilha do Governador, além de um novo mergulhão na altura do Hospital Municipal Lourenço Jorge, na Barra.

    Além disso, segundo o município, o corredor expresso Transoeste, já inaugurado, está com obras de expansão até Campo Grande em andamento; a Transolímpica já teve obras iniciadas; e a Transbrasil deverá ter o 1º trecho licitado em maio. O objetivo das obras de mobilidade urbana, é viabilizar a realização da Copa do Mundo e das Olimpíadas.

  10. Well-written as usual, Julia, and also poetic. My favorite line is: “Though Vilar de Carvalho is a psychologist, he failed to point out that cynicism can disguise a wish.” True.

    From far away, I remain optimistic about Rio, and I truly believe your comment that “the cultural changes I mention deeply affect the social fabric.” Yes!

  11. Rio real says:

    Hi, tudobeleza, nice nick! Impunity is certainly at the heart of many problems here, but I see more being done about it, especially with so much technology at hand today. Even Paulo Maluf, after all these, years, is getting his just desserts! I suggest you read some of my back posts, about the Rio police.

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