Rio violence reveals contradictions

Arte de rua em Ipanema

“Right to housing”: Ipanema street art

The social pact is over

A society long permeated by inequality and injustice, Brazil offers up compensations that are no secret to anyone:

  • a maid who sues her employer will most likely win
  • an arrested minor will most likely go free
  • a convicted adult will most likely leave jail before his sentence is up (and while in jail he’ll have conjugal visits, rare in other countries)
  • once a year, Carnival will bring down everybody’s stress levels, except for those in jail

Para Violência no Rio de Janeiro revela contradições, clique aqui

Inequality came down significantly in the last fifteen years. Maids went to work (and shopped, too) in shopping malls, their husbands in construction. Expectations rose for them and their children, a rising number of whom neither work nor are in school. In other words, Brazil’s relatively cheap labor pool will never be the same.

We don’t yet know how much of such gains are being lost this year, as recession hits. But one certainty affects us all:

The debate on violence, its causes and how to reduce it is extremely hot. Inequality polarizes the debate. Those who lament this week’s knifing death of a cyclist on the Rodrigo de Freitas Lagoon are criticized for not giving equal importance to the violent deaths in the city’s informal areas. Those who lament the living conditions of the youths who seem to be carrying out more armed robbery in Rio’s South Zone are criticized for lax notions of right and wrong, of punishment for crimes committed.

Some want to reduce the age of criminal responsibility, now at 18 years. Others want to reduce inequality. Each side has its certainties. There’s hatred in the air — which could easily translate into even more violence.

Maybe it’s time to recognize that we’re in the midst of a painful renegotiation of social relations? That making up for inequality with pockets of permissiveness will no longer work?

Red more about what police and public safety specialists said yesterday in Niterói at the seminar Rio Metropolitano: Desafios Compartilhados, here. The presentations made, with excellent data, are here

Read a New York Times report on Rio violence here.

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Violência no Rio de Janeiro revela contradições

Arte de rua em Ipanema

Arte de rua em Ipanema

O pacto social acabou

Sociedade longamente permeada de desigualdades e injustiça, o Brasil tem lá suas compensações, das quais todos estão conscientes:

  • a empregada que processar o patrão irá, provavelmente, ganhar a causa
  • o adolescente preso será, provavelmente, solto
  • o adulto preso será, provavelmente, solto bem antes do fim da sentença (e enquanto estiver na cadeia, terá direito a visitas íntimas, raridade em outros países)
  • pelo menos para quem não está na cadeia, o Carnaval irá, uma vez por ano, servir para desestressar a todos

Nos últimos quinze anos, a desigualdade diminuiu sensivelmente. As empregadas foram trabalhar (e comprar) no shopping, seus maridos na construção civil. Aumentaram as expectativas deles e de seus filhos, um número crescente dos quais não trabalha nem estuda. Ou seja, a mão de obra relativamente barata no Brasil nunca mais será a mesma.

É difícil saber quanto já se perde desses ganhos neste ano, de começo de recessão. Mas uma certeza há:

Está quente o debate sobre a violência, suas causas e o que fazer para diminui-la. A desigualdade polariza o debate. Os que lamentam a morte nesta semana, a facadas, do ciclista na Lagoa Rodrigo de Freitas, são criticados por não dar importância igual às mortes que acontecem nas áreas informais da cidade. Os que lamentam as condições de vida dos jovens que parecem estar praticando cada vez mais assaltos na Zona Sul do Rio são criticados por não serem firmes nos conceitos de certo e errado, do castigo pelo crime cometido.

Uns querem diminuir a maioridade penal. Outros querem diminuir a desigualdade. Cada lado tem suas certezas. Há ódio no ar — o que facilmente pode se traduzir em mais violência ainda.

Quem sabe está na hora de reconhecer o fato de que estamos no meio de uma dolorosa renegociação das relações sociais? Que não dá mais para compensar a desigualdade com bolsões de frouxidão?

Leia mais sobre o que disseram a polícia e especialistas de segurança pública no seminário Rio Metropolitano: Desafios Compartilhados, ontém em Niterói, aqui. As apresentações, com dados muito úteis, estão aqui.

Veja uma reportagem do New York Times sobre a violência no Rio, aqui.

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Metro Rio: a way into to shared problems?

The time for a broader outlook has finally come.

When this blogger started out, almost five years ago, she wasn’t thinking of reporting and writing on the Rio de Janeiro metropolitan region. She only had eyes for the city of Rio de Janeiro.

Funny, in the last couple of weeks, there’s been a couple of important events in neighboring Magé and Duque de Caxias.

Para A Força Metropolitana: uma solução enfim, aos problemas compartilhados?, clique aqui

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Light rail transit (VLT in Portuguese) isn’t just for the revitalized Porto Maravilha area. In Magé, there was talk of LRT for Macaé

Last April in Magé, there was a meeting on mobility and employment, focused on bringing back Rio’s metropolitan trains (beyond what’s now being done by the SuperVia concession) and more locally, turning to light rail transit. The train lines, which date to 1854, were a key factor in the development of what are now Rio’s bedroom cities and their relationships with the state capital. In fact, the first railroad line passed through Magé. The imperial family used to leave Rio by steamboat and then take the train from Magé to Petrópolis.

Today, while the capital is home to only six million inhabitants, the metropolitan region of Rio de Janeiro is made up of almost 13 million people, spread across 21 cities, covering more than 2,700 square miles. We share thorny issues such as sanitation, mobility, employment and health.

Of the 13 million population, a third lives in informal areas, i.e. favelas and subdivisions lacking formal land titles.

On May 5, the city of Duque de Caxias hosted the first of a series of seminars on metropolitan themes, organized by the IETS thinktank  and the new Câmara Metropolitana de Integração Governamental (Metropolitan Chamber for Government Integration), which began to take shape last August, as a result of a Supreme Court decision requiring states to set up metropolitan agencies where applicable.

O prefeito de Duque de Caxias, Alexandre Cardoso

On stage, Duque de Caxias Mayor Alexandre Cardoso– and what a performer!

The seminars are a sort of warm-up for those who make or execute metropolitan public policy. Once the state legislature approves the Chamber’s legal framework, the 21 mayors and Governor “Pezão” will tackle the complexities that, for example, led to our inability — for the time being, anyway– to keep an Olympic promise to clean up Guanabara Bay.

There was a lot of official venting at the May 5 seminar, bringing up some pretty outrageous information. Duque de Caxias Mayor Alexandre Cardoso plans to do away with his city’s chronic flooding. He showed a striking video of the Meriti River, which hasn’t seen a dredge in thirty years. Silting has built up some parts of the river to a point where they’re higher than the city itself. So when it rains hard, the water backs up into Caxias.

The city has very few inspectors, he added, and tax collection is minimal. Caxias was never consulted about mobility projects such as the Washington Luís highway, the Red Line highway or the Transcarioca BRT, although 110,000 people commute daily from Caxias to Rio de Janeiro.

“There were abandoned sewage treatment stations in Caxias,” said Luiz Edmundo Costa  Leite, Caxias Secretary of Housing, Planning and Urbanism for the past two years. “There was never any basin or regional planning.” The few existing sewage networks weren’t mapped, he added.

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Sérgio Besserman: when a child’s immune system fights infection caused by lack of sanitation, cognitive damage or delays can result. This affects generations.

Cedae, the state water and sewage company, plans to spend R$ 4,3 billion (US$ 1.4 billion, at today’s exchange rate) on public works in the Baixada (lowlands) region, said Jorge Briard, its new president. But the problem was never just a lack of funds. Briard, who’s worked his whole life at Cedae, bemoaned those who throw trash into rivers because neighborhood collection doesn’t occur often enough. “Trash collection is municipal, sanitation is state. Who is responsible?”

On hearing the stories of decades-long buck-passing, this blogger recalled a sad account of the Rio 2016 Organizing Committee’s daily challenges. According to a source who preferred not to be identified, there’s a serious lack of coordination among the agencies that should be cleaning up the Bay in time for the Games. The Committee has thus taken on itself the task of telling each one what what to do and when, with exacting timelines and constant followup.

Though since the start of the nineties we’ve already spent millions on the would-be bay cleanup, seminar participants said that we now need some R$ 14 billion (US$ 4.6 billion, at today’s rate) to meet sanitation needs in the entire metropolitan region. We don’t have the funds, admitted André Corrêa, the state Environment Secretary who had bathed in the Bay’s waters two days earlier, in the style of old-time politicians, to prove that the acquatic Olympic games can indeed take place in them. The solution would be a strong private sector role.

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The drama of Caxias: zero sewage filtration

Sérgio Besserman, economist and president of the Câmara Técnica de Desenvolvimento Sustentável (Technical Chamber of Sustainable Development) for the city of Rio de Janeiro, pointed out that millions of people around the world know the name of a neighborhood in the state’s capital city: Copacabana. Such knowledge is unusual, he added, for most countries. For this and other compelling reasons, he said, we must take on the responsibility of looking after our metropolis and the bay at its heart, as well as our three unique urban forests, the largest being Pedra Branca (increasingly threatened by real-estate development in the city’s West Zone), followed by Tijuca and Mendanha, which separates Rio from Nova Iguaçu, another neighboring city.

Besserman emphatically suggested the creation of an Authority to “answer for the waters of the Bay”, as other cities have done around the world, as they organize their battles against pollution.

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Jorge Briard, the new Cedae president, says the company is studying association with the private sector, unlike the more independent private-public partnerships that others support

Readers who’d like to believe that the Metropolitan Chamber’s creation signals a new chapter regarding Bay cleanup and many other problems shared by the 13 million inhabitants of the metropolitan area would do well to avoid reading articles from the 1990s in O Globo’s online archives. Plans back then were equally full of hope. The paper even mentions sewage piping  that would be built and connected to today’s abandoned treatment stations…

But these might just be different times. Maybe Rio state’s petroleum crisis (paired with the court order that led to the Chamber’s creation) will reveal, at last, a very inconvenient truth — a reality that won’t allow us to continue on in our customary blindness and egotism, forcing us into the political maturity that has so long been missing.

For more information on the first seminar, on sanitation, there is this report on the new VozeRio site and this one, on the news site created by Casa Fluminense, which works on ideas for the metropolis and is open to participation from one and all. To access the excellent presentations in Caxias (except for the mayor’s), click here.

The seminars continue, open to all (just sign up by sending an e-mail to seminario.riometropolitano@iets.org.br).

Tomorrow, May 13, the theme in Nova Iguaçu will be mobility, with state Transportation Secretary Carlos Roberto Osório; Rio de Janeiro municipal Transportation Secretary Rafael Picciani; regional director of the Associação Nacional de Transportes Públicos (ANTP-RJ), William Alberto de Aquino Pereira; executive director of the  Institute for Transportation and Development Policy (ITDP), Clarisse Linke; vice-president of the Instituto de Arquitetos do Brasil (IAB) José Armênio de Brito Cruz; and information coordinator of the Casa Fluminense, Vitor Dias Mihessen. It will run from 9 AM to 1 PM at the Firjan Representação Regional Baixada Fluminense Área I – Unidade Senai de Nova Iguaçu, Rua Gerson Chernicharo, s/nº, Bairro da Luz, Nova Iguaçu.

The May 20 seminar will deal with public safety, in Niterói. One the 28th there’ll be a debate on health, in São Gonçalo. The final seminar will be June 1 at the Firjan auditorium in downtown Rio.

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Vicente Loureiro, executive director of the new Metropolitan Chamber — resident of neighboring Nova Iguaçu

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A força metropolitana: uma solução, enfim, aos problemas compartilhados?

Chegou a hora, mesmo com atraso, da metrôpole.

Quando sua blogueira começou esse trabalho, há quase cinco anos, não pensava que estivesse fazendo reportagens e escrevendo sobre a região metropolitana do Rio de Janeiro. Pensava apenas na cidade do Rio de Janeiro.

E não é que, nas últimas semanas, houve eventos imperdíveis em Magé e Duque de Caxias?

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VLT não é só para o Porto Maravilha. Em Magé, falou-se de planos para VLT em Macaé

Em Magé, houve no fim de abril um congresso sobre mobilidade e emprego, focado sobretudo no recuperação dos trens metropolitanos (além do que já vem sendo feito pela SuperVia) e a implantação de VLTs. As linhas de trem, que datam de 1854, foram um fator central no desenvolvimento das cidades vizinhas ao Rio e nas relações delas com a capital. De fato, a primeira linha férrea passou por Magé: a família imperial saía do Rio de barco a vapor e embarcava de trem em Magé, para viajar até Petrópolis.

Hoje, enquanto a capital abriga apenas seis milhoes de habitantes, a região metropolitana do Rio de Janeiro é composta de uma população de quase 13 milhões, espalhadas em 21 cidades cobrindo mais de sete mil quilômetros quadrados. Compartilhamos questões difíceis como saneamento, mobilidade, emprego e saúde.

Desses 13 milhões de habitantes, um terço mora em áreas informais, ou seja, favelas e loteamentos.

No dia 5 de maio, a cidade de Duque de Caxias hospedou o primeiro de uma série de seminários sobre assuntos metropolitanos, organizados pelo thinktank IETS e pela nova Câmara Metropolitana de Integração Governamental , uma entidade que começou a tomar vulto em agosto passado, em função de uma decisão do Supremo Tribunal que requer a institucionalização do pensamento metropolitano no Brasil.

O prefeito de Duque de Caxias, Alexandre Cardoso

Com a palavra, o prefeito de Duque de Caxias, Alexandre Cardoso, presença marcante

Os seminários são uma espécie de pré aquecimento, para quem formula ou executa políticas públicas voltadas para a metrôpole. Logo que a Assembleia Legislativa do estado aprovar o arcabouço legal da Câmara, os 21 prefeitos, junto com o governador Pezão, irão começar a destrinchar as complexidades que levaram, por exemplo a nossa incapacidade — até agora, pelo menos — de manter a promessa olímpica de limpar a baía de Guanabara.

O do dia 5 teve um ar de desabafo, com direito a fatos e informações beirando o escandaloso. Alexandre Cardoso, prefeito de Caxias, pretende acabar com as enchentes crônicas que assolam sua cidade. Mostrou um impressionante filme do Rio Meriti, que está sem dragagem há trinta anos. O assoreamento fez com que o nivel do rio fique mais alto, em alguns pontos, do que a própria cidade. Assim, quando chove forte as águas voltam para Caxias.

A cidade tem pouquíssimos fiscais, ele acrescentou, e enfrenta dificuldades para cobrar impostos. Nunca foi consultada sobre projetos de mobilidade, como a Rodovia Washington Luís, a Linha Vermelha ou o BRT Transcarioca, apesar do fato que 110 mil pessoas saem diariamente de Caxias para trabalhar no Rio de Janeiro.

“Havia estações de tratamento em Caxias, abandonadas,” disse Luiz Edmundo Costa  Leite, há dois anos secretário  de  Habitação, Planejamento e Urbanismo de Caxias. “Nunca se fez planejamento de bacia ou de região.” As poucas redes de esgoto existentes não eram mapeadas, acrescentou.

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Sérgio Besserman: quando o sistema imunológico da criança luta contra a infecção (que provém da falta de saneamento), pode sofrer atrasos ou danos cognitivos. Isso afeta gerações

Cedae, a companhia estadual de água e esgoto, pretende gastar R$ 4,3 bilhões em obras na Baixada, disse Jorge Briard, o novo presidente. Mas o problema nunca foi apenas de falta de recursos. Briard, cuja carreira toda tem sido na Cedae, lamentou que as pessoas joguem lixo nos rios porque a coleta de lixo nos bairros não é satisfatório. “O lixo é municipal, o saneamento é estadual. Quem é responsável?”

Ao ouvir as histórias de tantos desencontros, através de décadas, essa blogueira lembrou de um relato triste sobre o dia a dia do Comitê Organizador Rio 2016. De acordo com uma fonte que não quis se identificar, é grave a falta de coordenação entre as entidades que devem limpar a baía a tempo para os Jogos. O Comitê tomou para si o trabalho, então, de comunicar a cada uma delas uma lista de cada tarefa a ser empreendida, com cronogramas exatas e followup constante.

Apesar de termos gasto milhões na suposta despoluição da baía, desde o começo dos anos 1990, hoje, os participantes do seminário disseram, precisamos de uns R$ 14 bilhões para atender às necessidades de saneamento em toda a região metropolitana. Não temos esses recursos, admitiu André Corrêa, o secretário estadual de Meio Ambiente que, dois dias antes, havia se banhado nas águas da baía, ao estilo dos políticos de antigamente, para provar que as provas aquáticas dos Jogos podem sim acontecer ali. A solução seria um forte envolvimento do setor privado.

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O drama de Caxias: não existe filtragem do esgoto

Sérgio Besserman, economista e presidente da Câmara Técnica de Desenvolvimento Sustentável da prefeitura do Rio de Janeiro, lembrou que milhões de pessoas pelo mundo sabem o nome de um bairro da capital: Copacabana. Isso não é usual, acrescentou, na maioria dos países. Por esse e outros motivos fortes, disse ele, temos a responsabilidade de zelar pela metrôpole e a baía no meio dela, além das três ûnicas florestas urbanas, a maior sendo a de Pedra Branca (que vem sendo ameaçada pela expansão mobiliária na Zona Oeste da cidade), seguida pela Tijuca e a Mendanha, que separa o Rio de Nova Iguaçu, outra cidade vizinha.

Besserman sugeriu, enfaticamente, a criação de uma “Authority” para “responder pela água da baía”, como têm feito várias cidades do mundo, ao se organizar para combater a poluição.

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Jorge Briard, novo presidente da Cedae, diz que a companhia estuda associações com o setor privado, diferente das PPPs que outros apoiam

O leitor que queira acreditar que a criação da Câmara represente uma virada de página no tocante à limpeza da baía e a vários outros problemas compartilhados pelos 13 milhões dos habitantes da área metropolitana, não deve ler as matérias no acervo do jornal O Globo dos anos 1990. Pois os planos da época estavam igualmente imbuídos de esperança. Falam até na construção de redes de esgoto que iriam ser conectadas às hoje abandonadas estações de tratamento de esgoto.

Talvez hoje seja um momento diferente, porém. Pode ser que a própria crise do petróleo (além da ordem jurídica que levou à criação da Câmara) no estado do Rio de Janeiro funcione para nos revelar, finalmente, uma realidade bem inconveniente — uma realidade que não nos deixará continuar na cegueira e narcissismo de sempre, forçando o amadurecimento político que tanto nos faz falta.

Para mais informações sobre o primeiro seminário, sobre saneamento, há essa reportagem no novo site, VozeRio, e essa, no site de notícias da Casa Fluminense, que pensa ideias para a metrópole e está aberta à participação de todos. Para acessar as excelentes apresentações em Caxias (menos a do prefeito), clique aqui.

Os seminários continuam, abertos a todos (ingresso mediante inscrição pelo e-mail seminario.riometropolitano@iets.org.br ).

Amanhã, dia 13 de maio, tem mobilidade em Nova Iguaçu, com o secretário de Estado de Transportes, Carlos Roberto Osório; o secretário municipal de Transportes do Rio de Janeiro, Rafael Picciani; o diretor regional da Associação Nacional de Transportes Públicos (ANTP-RJ), William Alberto de Aquino Pereira; a diretora executiva do Instituto de Políticas de Transporte e Desenvolvimento (ITDP), Clarisse Linke; o vice-presidente do Instituto de Arquitetos do Brasil (IAB), José Armênio de Brito Cruz; e o coordenador de Informação da Casa Fluminense, Vitor Dias Mihessen. Acontece das  9h às 13h na Firjan Representação Regional Baixada Fluminense Área I – Unidade Senai de Nova Iguaçu, Rua Gerson Chernicharo, s/nº, Bairro da Luz, Nova Iguaçu.

Dia 20 de maio, o assunto será segurança pública, em Niterói. No dia 28 haverá debate sobre a saúde, em São Gonçalo. O encerramento será no dia 1 de junho, no auditório da Firjan, no Centro do Rio.

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Vicente Loureiro, diretor executivo da nova Câmara Metropolitana — morador de Nova Iguaçu

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Urban connections can surprise

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Kids listen to the pain of mothers whose sons were shot dead by police in Rio de Janeiro favelas

Your blogger was held up at gunpoint in December 2002. Three young guys made me get out of the car, leaving all belongings behind. Next day, after a wild night with Vila Mimosa prostitutes, they went through a police roadblock and smashed into a bus. Two were arrested as they attempted to escape on foot. Para Conexões urbanas que surpreendem clique aqui. The challenge was then whether or not to go to the police station and identify them. The police had done their job, so much so that one of the cops couldn’t shake my hand. His was hurt he said, suggesting a well-deserved thrashing. This citizen then did her job, in a police station of medieval computers, crossing paths mid-deposition with the suspects’ mother. They were brothers, one a minor, one an adult. Hours later, fear flooded in, closing my throat, nicely illustrating the suffocation of living in such a violent city. Months later, the brothers were once again identified, and then judged and punished. This all happened 13 years ago, in a divided and despairing Rio de Janeiro that your blogger hardly knew.

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Mothers die along with their sons, they said

This morning, in a room at the Nave do Conhecimento in the Complexo do Alemão, during a breakfast marking the launch of the Favela Mothers’ Council, mom Monica Cunha told the story of her son’s death. There were four other moms who have lost their sons to police violence, including that of young Eduardo, killed in the Complex in early April. They all told their stories. The dates in Monica’s story almost jived with your blogger’s robbery experience. Arrested, Monica’s son went to the notorious Degase, a juvenile correction center. After he left, some time later, in 2006, a police officer shot him dead. “Sons aren’t born carrying an AK47. They have families. Life happens. The State never explained why it was doing what it did,” said Monica, who opposes reducing the age for criminal liability (now being debated in Congress) because she wants to prevent more deaths.

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Mom of a boy killed by a police bullet in Manguinhos, as residents threw stones

The faces of the youths who knocked on my car window, making a noise impossible to erase from one’s auditory memory — did they look anything like Monica? Or some other mother drinking coffee and eating crackers with ham and cheese? What did that mom in the police station look like? Any real kinship is unlikely. The robbery was in Laranjeiras, far from Alemão. The boys, if alive, would now be around age 30. But this morning, the universe suddenly manifested in all its intricate and perverse tapestry. It wanted to show us that nothing is easy to understand or change and that sometimes, a comforting Mother’s Day hug is more than necessary.

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The moms, with Eduardo’s dad on the right

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Conexões urbanas que surpreendem

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Garotos ouvem a dor de mães cujos filhos morreram baleados por policiais em favelas do Rio de Janeiro

Sua blogueira foi assaltada a mão armada em dezembro de 2002. Três rapazes a fizeram descer do carro, entregando tudo. No dia seguinte, depois de uma farra na Vila Mimosa, ao furar um bloqueio policial, eles bateram o carro num ônibus e fugiram à pé. Dois foram presos.

O desafio então: chegar na delegacia e identificá-los, ou não? A polícia fizera o trabalho dela, tanto que um policial não deu uma aperto de mão porque doía, dizia ele, sugerindo uma boa e merecida surra. A cidadã então fizera o papel dela, numa delegacia de computadores medievais, onde se cruzava, no meio do depoimento, com a mãe dos suspeitos. Eram irmãos, um menor, um adulto.

Horas depois, o medo inundou o corpo, a garganta fechou, ilustrando o sufocamento de morar numa cidade tão violenta.

Meses depois, os irmãos, identificados mais uma vez, julgados, foram para o castigo.

Isso tudo aconteceu há treze anos, num Rio de Janeiro dividido e desesperado que sua blogueira mal conhecia.

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As mães morrem junto com os filhos, elas disseram

Hoje de manhã, numa sala da Nave do Conhecimento do Complexo do Alemão, durante um café de manhã que marcou a criação de um Conselho de Mães de Favela, uma mãe, Monica Cunha, contava a história da morte do filho dela. Estavam mais quatro mães que perderam filhos à violência policial, inclusive a do menino Eduardo, morto no Complexo no início de abril. Todas contaram suas histórias.

As datas da história da Monica quase bateram com a época do assalto de sua blogueira: preso, o filho da Monica foi para o Degase, o Departamento Geral de Ações Socioeducativas. Ao sair, algum tempo depois, em 2006, morreu, vítima de um tiro policial.

“Os filhos não nascem segurando um AK47. Têm família. A vida acontece. O Estado não explicou porque estava fazendo o que fez,” disse ela, que luta contra a redução da maioridade penal porque quer evitar mais mortes.

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Mãe de um garoto que levou um tiro da polícia, como resposta a moradores que jogavam pedras, em Manguinhos

Os rostos dos rapazes que bateram com um revólver no vidro do carro, fazendo um toc-toc impossível de apagar da memória auditiva: eram parecidos com o rosto da Monica? Ou de alguma outra mãe ali, bebendo café e comendo bolachas com presunto e queijo? Como era mesmo a cara daquela mãe na delegacia?

Qualquer parentesco real é improvável. O assalto foi em Laranjeiras, longe do Alemão. Os rapazes, se vivos, teriam agora por volta de trinta anos. Mas hoje de manhã, o universo de repente se manifestou em toda sua tapeçaria intricada e perversa. Mostrou-nos que nada é fácil de entender ou de mudar e que, às vezes, um abraço confortante para o Dia das Mães é mais do que necessário.

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As mães, com o pai do menino Eduardo, à direita

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The Santa Teresa bonde (streetcar): a loss far greater than transportation

“All that remained were the town hall and a handful of neighbouring buildings, architectural relics of Barnsley’s nineteenth-century municipal glory, to which visitors were directed by fake-ancient, ‘olde-worlde’ signposts. Meanwhile, book-stalls in the local market now specialized in selling local nostalgia to the area’s own residents (Barnsley was not on any established tourist route)—sepia photos and prints and books with titles like The Golden Years of Barnsley or Memories of Old Doncaster (a neighbouring town): reminders of a world only recently lost and already half-forgotten.”

— Tony Judt, British historian, in Postwar, a history of Europe since 1945

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Roberto Marques, president of Central, the state agency responsible for the streetcar; and State Transportation Secretary, Carlos Osório, face a roomful of locals

Will the Santa Teresa streetcar ever come back?

For the last 15 months, the streets have been full of digging, traffic jams, dust and mud. Over the period, only 20% of the streetcar infrastructure has been replaced. Buses – a “temporary” solution — don’t meet residents’ needs. The initial promise was that the trolley would be back in time for the 2014 World Cup.

Para Ao perder o bonde, perderíamos muito mais, clique aqui

In other words, no one knows the answer to this question.

This past April 22, a meeting of residents and the newly-installed State Transportation Secretary, Carlos Osório, provided the reassuring news that, despite delays and unexpected costs, and the deplorable state finance situation, there are still funds for the streetcar.

“So far, 30% of the budget has been spent,” said Osório. Funds for the replacement of tracks, overhead cables and an electric substation total R$ 58,6 million, or US$ 19.4 million at today’s exchange rate. For 14 new streetcars, the budget is R$ 52 million, or US$ 17.2 million. Altogether, this is a minimal amount, compared with the ongoing extension of the Rio Metrô’s Line 4, currently the biggest urban infrastructure project in Latin America, with a budget of R$ 8,7 billion, or US$ 2.9 billion at today’s exchange rate.

According to Jacques Schwarzstein, president of AMAST, the Santa Teresa friends and neighborhood association, delays on the streetcar work were caused by unplanned-for issues such as retaining walls and the need to replace water, sewage and gas pipes that run beneath the tracks.

The most recent problem are cobblestones that hinder the new streetcars’ requisite fourth brake, which is magnetic and thus must fully come into contact with the metal track. The trolley manufacturer is TTRANS, a company located in Três Rios, specializing in trains and subway cars. They previously built trolleys for Santa Teresa (nicknamed Frankensteins by residents), whose faulty design had not taken the neighborhood’s curving roads into account.

The group undertaking the roadwork, Consórcio Azvi-Elmo, is currently busy sawing rebellious cobblestones.

For these and other reasons, on April 22 several meeting participants wore signs stapled to their clothing, asking: “Where is the Executive Plan?” A detailed executive plan would have foreseen the unforeseen, including the fact that no map of underground pipes exists.

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AMAST is one of Rio de Janeiro’s most active neighborhood associations

There never was an Executive Plan, said the Secretary, accompanied at the meeting by Roberto Marques, president of Central, the state agency that runs the streetcar system.

The Santa Teresa streetcars came to a lasting halt in August 2011, after a tragic accident caused by decades of insufficient investment in maintenance and parts.

According to Schwarzstein, many residents didn’t want the streetcars or the tracks to be replaced. They believed it was possible to refurbish both. The state, however, insisted on a larger project, which ended up being managed by the Governor’s office — although this was the responsibility of Central (which has now taken it back).

A documentary on the streetcar, made by resident Jorge Ferreira before the accident, tells the long story of employees’ creative and courageous improvisation that contributed directly to the survival of the Santa Teresa trolleys – in the face of the “modernization” taking place in the rest of the city, prioritizing tires over tracks.

Today, it’s sad to see that the improvisation lives on, now on the part of the government. The pipe replacement by Cedae, the state water and sewage company, wasn’t foreseen in the Basic Design, or in the company’s work schedule or budget. Thus the work is being done, without a contract, by a day-to-day maintenance crew, taken off other work in the area served by the company. And every carioca, used to skirting puddles of sewage and wasted water, knows there’s an impressive pileup of such work.

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Stalled work and traffic, no signage, no pedestrian crossing

During the meeting on the 22nd, Secretary Osório asked residents if they want Cedae to go ahead with the pipe replacement, or if they prefer the company to wait for the continuation of the streetcar work, stalled while the state and the consortium negotiate the future.

“Where’s the Executive Plan?” some residents asked, again. “How can we decide this? It’s a technical issue!” Others, impatient with the delays and the inconvenience caused by the digging, want Cedae to continue with its part, to at least get something done as fast as possible.

The Secretary apologized for the management errors and accepted an offer to work from now on in partnership with the neighborhood, whose residents pool a great deal of knowledge that can be useful to those doing the work, even if it’s not highly technical.

“Santa Teresa isn’t Disney World,” Osório said in recognition of residents’ wishes and feelings.

That’s nice to hear, about a neighborhood whose hardware stores, bakeries and stationery stores have turned into bars and hostels in recent years (even without the streetcar). Rio de Janeiro’s mega-events era brought with it the concept of branding, along with the notion that cities compete with each other for events and tourists. An issue rarely debated now, however, is if branding, in situations with little real-life content and human exchange — the rich daily life of cities — can be enough to attract tourists.

That’s what Tony Judt, above, was talking about, in regard to an English village. Of course Rio de Janeiro offers more than Barnsley. But this blogger fears that we’re still capable of letting the Marvelous City become a hollow remnant of what it once was.

From what the Secretary said, there’ll be no Executive Plan for the streetcar, despite the fact that the lack of such plans all over Brazil have led to problematic public works. In recent decades, governments and construction companies created a modus operandi whereby contracts were signed on the basis of a Basic Project. As the building progressed, details are added – and costs (plus opportunities for padding the bill) balloon.

If some of Brazil’s large construction projects were under the kind of watchful eyes that the Santa Teresa streetcar has always had — of residents, employees and passengers —  perhaps they could escape poor management and corruption.

But, given the irony of the way things play out here, they might never see completion. With the lack of planning, coordination between different government agencies and suitable preparation of employees and workers, a watchful eye is not enough. And branding may not do the trick either.

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A watchful eye and the tear of the streetcar

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